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 ¿QUÉ ES EL CÁNCER?

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Cancer cell C.jpgSegún estadísticas mundiales, una de cada 3 personas tendrá cáncer en algún momento de la vida. Los cánceres más frecuentes están asociados al estilo de vida actual y la OMS estima que si todos asumiéramos un estilo de vida saludable, pudiera evitarse hasta un 35% de todos los cánceres. A la disminución de los riesgos y por ende disminución de posibilidad de que ocurra la enfermedad es a lo que se llama prevención primaria.

Ante los cánceres también podemos hacer prevención secundaria. Es la posibilidad que brindan algunos tumores malignos de ser diagnosticados en etapas muy tempranas o pre malignas, cuando todavía no dan síntomas y son curables en alto porcentaje. Los cánceres de cuello uterino, mama, colon y próstata ofrecen esta posibilidad.

Cómo se forma un tumor

El cuerpo humano está formado por millones de células que se organizan en tejidos, que a su vez forman órganos. Las células tienen un aspecto típico, característico del tejido y órgano que forman. Así, las células de la tiroides son muy distintas a las células del hígado. Las células normales cumplen un ciclo vital en el que se dividen, dan lugar a nuevas células hijas, maduran y mueren. Este es un proceso que ocurre de forma organizada y comandado por estrictos controles cuyos códigos u “órdenes” están en el DNA o material genético de la célula. Durante la infancia y adolescencia  este proceso ocurre a máxima velocidad, lo que permite que el individuo crezca. Una vez que el individuo ha llegado al estado adulto, el ciclo celular ocurre en una manera más lenta ya que su objetivo ahora es reemplazar células muertas y reparar heridas o lesiones.

Cuando las células escapan de sus mecanismos de control y cumplen su ciclo desordenadamente se forman los tumores. Los tumores son conglomerados de células que crecen sin ningún control. Los tumores pueden ser benignos o malignos.

Llamamos tumores benignos aquellos cuyas células:

  • mantienen las características típicas del órgano en el que se originaron
  • no invaden órganos vecinos
  • no desprenden células que puedan llegar a órganos a distancia.

 

Los tumores malignos o cáncer están formados por células que:

  • pueden mantener o no las características del órgano que les dio origen.
  • tienen capacidad para invadir órganos vecinos.
  • desprenden células que viajando por vasos sanguíneos o conductos linfáticos pueden llegar a otros órganos y sembrarse formando las llamadas metástasis. Las metástasis son como “franquicias” del tumor original, ya que mantienen las características del tumor que les dio origen.

 

A los tumores malignos cuyas células mantienen las características muy similares al tejido normal que les dio origen se les denomina tumores bien diferenciados. Los tumores cuyas células no se parecen en nada al tejido normal que les dio origen se les llama tumores indiferenciados. A veces, la indiferenciación es de tal magnitud que hace imposible al médico patólogo reconocer en cual órgano se originó el tumor primario. Estos son los casos de cánceres metastásicos de primario desconocido. En general, mientras más diferenciado es un tumor, menos agresivo o menos maligno es.

Independientemente de los órganos a  los cuales se sembró o metastatizó un cáncer, éste es nombrado según el órgano donde se formó en principio. Al tumor “original” se le llama tumor primario.  Las “siembras a distancia” son metástasis. Por ejemplo, una metástasis de un tumor de mama en pulmón es eso: una metástasis pulmonar de un cáncer  primario de mama. No es un tumor de pulmón.

Las células normales cumplen su ciclo vital y mueren, según lo programado en su material genético. Es decir, la muerte de las células normales está programada, es como si existiera un interruptor natural para que esa muerte ocurra. Cuando ese material genético es dañado, en algunas ocasiones las células normales son capaces de repararlo, otras veces no.  Cáncer de ovario y mt

LAS CÉLULAS CANCEROSAS SE DIVIDEN Y CRECEN SIN CONTROL, PERO NUNCA MUEREN.

Las células se transforman en células cancerosas cuando su material genético o DNA es dañado y éstas no son capaces de reparar dicho daño. Cumplen el ciclo celular indefinidamente, pero sin morir, pues su “muerte programada”  o apoptosis ya no está en el  DNA.  El interruptor natural de muerte programada se pierde en la célula cancerosa. Las células hijas heredan ese mismo daño en su material genético, generándose un ciclo interminable de reproducción de células cancerosas.

Las personas pueden heredar el DNA dañado, que se expresa o condiciona la aparición del cáncer en algún momento de la vida. Pero la mayoría de los daños al material genético son causados por errores en el proceso del ciclo celular  o por algún agente del medio ambiente que entra al organismo, este es el caso por ejemplo, del cigarrillo. En otros casos pueden ser virus, como el del Papiloma Humano, los que alteran el material genético celular.

Los canceres son muy diferentes según el órgano en el que se originan. Y dentro del mismo órgano pueden formarse también canceres de distintos tipos. Según el tipo de célula en el que se origen se les da distinto nombre, algunos son:

Carcinoma 

Tumor maligno originado en las células epiteliales, que están en la piel y en el recubrimiento interno de  los órganos. Las células epiteliales pueden a su vez ser de distintos tipos, y generan diferentes tipos de cáncer.

  • Células Glandulares: Como las de la mama o próstata, causan los llamados  Adenocarcinomas.
  •  Células Escamosas: Como las que recubren el esófago, el tejido externo del cuello uterino, o están en la superficie de la piel, causan los Carcinomas de células escamosas o epidermoides.

Sarcoma 

Se trata de un tumor maligno que se origina en los tejidos conectivos o de soporte,  como los huesos, músculos, cartílago, grasa, vasos sanguíneos. Reciben su nombre específico según el tejido de origen. Así tenemos los osteosarcomas (de hueso), los miosarcomas (de músculo), los condrosarcomas (de cartílago), los liposarcomas (de grasa), los angiosarcomas (de vasos sanguíneos).

Categoría aparte  están las Leucemias o cáncer de la sangre y los Linfomas o cáncer del sistema linfático.

 

TRATAMIENTOS

Asumiendo que la célula cancerosa no muere, invade localmente y se disemina a distancia, los distintos tipos de tratamiento van dirigidos a causar esa muerte, controlar la invasión local y las metástasis.  Así, se cuenta con:

  • Cirugía: Elimina la célula sacándola del cuerpo.
  • Radioterapia: Mata la célula con radiaciones.
  • Quimioterapia: Mata la célula de forma química.
  • Inmunomoduladores: Potencian la capacidad natural del cuerpo para que mediante células del sistema inmunológico causen la muerte de las células cancerosas.

 El cáncer no es entonces una única enfermedad, sino un grupo de enfermedades con múltiples manifestaciones. Algunos más agresivos o malignos que otros; unos prefieren propagarse invadiendo órganos vecinos, otros predominantemente causan metástasis, otros pueden evolucionar lentamente sólo en el órgano que les dio origen. Por estas variantes es que vemos personas que padecen cánceres muy agresivos que les causa la muerte en semanas (a pesar de cumplir con los tratamientos disponibles) y otras personas padecen cánceres menos agresivos, con los que conviven años.

Los avances en el campo de la oncología son tan relevantes que en la mayoría de los casos, esta enfermedad que antes se consideraba sentencia de muerte, hoy en día se considera una enfermedad crónica.

En el mejor de los casos, los oncólogos consideran a los cánceres controlados, más no curados. De manera que quienes lo han padecido deben mantener las revisiones sucesivas según las indicaciones de su equipo médico.

 

 

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